Motores diésel en la aviación ligera

El Junkers Jumo 205 fue quizás el más exitoso motor diésel para la aviación de los años 1930s. Crédito: Wikipedia.

El Junkers Jumo 205 fue quizás el más exitoso motor diésel para la aviación de los años 1930s. Crédito: Wikipedia.

Hace unos años los motores diésel hicieron su aparición dentro del mundo de la aviación ligera. Este artículo tiene como objetico dar unas pinceladas acerca de su situación actual y lo que podemos esperar en el futuro.

Por Raúl José Martín Palma

Como es bien sabido, la tecnología de motores diésel ha estado presente desde hace muchos años en diversas áreas industriales y se trata de una tecnología probada en muy diversos campos. Los motores diésel funcionan de manera diferente a los tradicionales motores de combustión de gasolina. De hecho, a los primeros se los conoce también como “motores de encendido por compresión”, ya que en su caso el combustible se comprime hasta que explota dentro de la cámara de combustión, en contraposición al quemado que se produce en los motores convencionales de gasolina.

El trimotor Dornier Do 24 utilizaba motores diésel Junkers Jumo 205C de 600 hp. Crédito: Wikipedia.

El trimotor Dornier Do 24 utilizaba motores diésel Junkers Jumo 205C de 600 hp. Crédito: Wikipedia.

Rudolf Christian Karl Diesel (1958-1913) fue el inventor del famoso motor que lleva su apellido. Crédito: Wikipedia.

Rudolf Christian Karl Diesel (1958-1913) fue el inventor del famoso motor que lleva su apellido. Crédito: Wikipedia.

Algo de historia

Tal y como hemos señalado, los motores diésel han existido desde hace mucho tiempo. Y, aunque probablemente es menos sabido, incluso en el área de la aviación. El creador del motor diésel, Rudolf Diesel (de ahí el origen del nombre), presentó por primera vez su motor en el año 1897, aunque se estima que fue inventado alrededor de 1893. Los primeros motores diésel fueron utilizados para maquinaria pesada y en la industria marítima. Sin embargo, estos motores hicieron su primera aparición en la industria de la aviación a principios del siglo XX.

El primer motor diésel diseñado específicamente para la aviación fue el “Junkers Jumo 4”, que comenzó las pruebas de vuelo en 1913 y que fue revisado una y otra vez durante casi los siguientes veinte años dando lugar a diversas variantes. El motor Jumo, aunque se trataba de un sistema de gran eficiencia, nunca ganó gran popularidad, debido en parte a la existencia en aquella época de combustibles económicos.

Motores diésel en aviación

En los últimos años sin embargo los motores diésel han reaparecido en el mercado de la aviación. Diversos fabricantes de aeronaves están produciendo y de hecho ofrecen motores diésel dentro de un paquete de propulsión opcional en varios modelos en producción. Aunque podemos decir, como veremos más adelante, que el uso de motores diésel para la aviación ligera está aumentando su popularidad en Europa y otras áreas geográficas, no está sucediendo lo mismo en Norteamérica.

Los motores de esta Diamond DA42 NG utilizan jet fuel. Crédito: Wikipedia.

Los motores de esta Diamond DA42 NG utilizan jet fuel. Crédito: Wikipedia.

Combustible

De forma general puede afirmarse que los combustibles desarrollados para los motores diésel tienen mejores propiedades lubricantes que los combustibles basados en gasolina. La composición química del combustible diésel, que incluye compuestos tales como el azufre que actúa como lubricante de las partes internas de los motores, reduce la tasa de desgaste de los componentes.

Dentro de la industria de la aviación, el combustible Jet A (diseñado para utilización en las turbinas de los motores a reacción en aviación civil), es ampliamente utilizado en lugar del combustible diésel, puesto que comparte propiedades similares. Sin embargo, el relativamente bajo contenido de azufre de Jet A hace que su lubricidad sea menor, por lo que este combustible debe ser complementado con aditivos para evitar el desgaste excesivo de los componentes del motor.

La disponibilidad global de combustible Jet A sobre el de gasolina de aviación ha despertado un renovado interés en la tecnología diésel. A esto hay que sumar que en varias regiones del mundo la gasolina de aviación es muy costosa o casi imposible de obtener.

Motor diésel Thielert Centurion 4.0 desarrollado específicamente para la aviación general. Crédito: Wikipedia.

Motor diésel Thielert Centurion 4.0 desarrollado específicamente para la aviación general. Crédito: Wikipedia.

Previsiones de futuro

En vista de lo anterior, cabría preguntarse si el aumento de motores diésel para aviación utilizando Jet A puede ser considerada una señal de una evolución o incluso una revolución para los actuales aviones propulsados por Avgas. Probablemente, analizando las tendencias actuales y las opiniones de los expertos, los cambios que se produzcan llevarán décadas. Además, es probable que los cambios tengan lugar únicamente en aviones adquiridos para realizar un gran número de horas de vuelo, donde la utilización de motores diésel cobra un mayor sentido.

Puede también afirmarse que los motores diésel tienen pocas posibilidades de dominar el mercado estadounidense (se estima que la mayoría de los aviones de un solo motor en los Estados Unidos vuelan sólo unas 80 horas al año), aunque lo contrario es cierto en regiones como Europa, Iberoamérica, África e incluso China.

RV-9A equipada con un motor diésel WAM 120. Crédito: Wilksch Airmotive Ltd.

RV-9A equipada con un motor diésel WAM 120. Crédito: Wilksch Airmotive Ltd.

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